Experimento y acondicionamiento del pequeño Albert

Experimento y acondicionamiento del pequeño Albert

Se sabe que John B. Watson es uno de los padres del conductismo. Su punto de referencia intelectual fue Pavlov, un fisiólogo ruso que realizó la primera investigación sobre 'condicionamiento'. Watson, por su parte, creó el famoso estudio conocido hoy como el experimento del pequeño Albert .

Vayamos paso a paso. Ivan Pavlov llevó a cabo un experimento muy famoso con algunos perros. Puede considerarse uno de los párrafos más importantes del capítulo introductorio del gran libro que es la psicología como ciencia. Pavlov identificó los aspectos básicos de la relación estímulo-respuesta y estableció los principios de lo que más tarde se denominó 'condicionamiento clásico'.



Watson, en su experimentar con el pequeño Albert intentó reproducir lo que Pavlov había hecho con perros, es decir, llevó a cabo un experimento en humanos. Para ser precisos, fue un recién nacido que Watson manipuló para probar su tesis.



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'La ciencia es imperfecta, cada vez que resuelve un problema, crea al menos diez más'.
-George Bernard Shaw-



Los experimentos de Pavlov

Iván Pavlov fue un gran estudioso de la naturaleza. Tras estudiar diversas disciplinas, se dedicó a la fisiología. Fue precisamente un elemento fisiológico que le permitió descubrir el condicionamiento a partir del esquema estímulo-respuesta.

El experimento de Pavlov

Pavlov notó que los perros sabían que tenían que comer incluso antes de que les ofrecieran comida. En otras palabras, descubrió que estos animales se estaban 'preparando' cuando sabían que se acercaba el momento de la comida. En resumen, reaccionaron a un estímulo. Fue esta observación la que animó a Pavlov a realizar sus primeros experimentos. Así, el científico decidió asociar una serie de estímulos externos a la hora de la comida, que funcionaron como una especie de 'anuncio'.

El caso más famoso es el de la campana. Pavlov logró demostrar que los perros se acercaban cuando escuchaban el sonido de una campana. Esto sucedió porque entendieron que el sonido de la campana precedía a la llegada de la comida. Este es un ejemplo de lo que Pavlov llamó acondicionamiento . El sonido (estímulo) generó salivación (respuesta).



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Los precedentes del experimento del pequeño Albert

Watson era un firme creyente en el positivismo. Creía que los estudios de la conducta humana deberían basarse únicamente en los comportamientos aprendidos. Para Watson, no tenía sentido hablar de factores genéticos, inconscientes o instintivos. Estaba interesado en estudiar solo los comportamientos observables en la práctica.

Pequeño albert

Watson era investigador de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore (Estados Unidos). Partía del supuesto de que todos los comportamientos humanos, o en todo caso una buena parte, eran atribuibles a un aprendizaje basado en el condicionamiento. Por tanto, le pareció una buena idea demostrar que las conclusiones a las que había llegado Pavlov también eran aplicables al ser humano.

Entonces, junto con su colaboradora Rosalie Rayner, fue a un orfanato y adoptó a un bebé de ocho meses. Era el hijo de una de las enfermeras del orfanato que vivía en total indiferencia, lejos del afecto y calidez humana. Apareció como un recién nacido tranquilo y le dijeron al científico que en su corta vida apenas había llorado una vez. Así comenzó el experimento del pequeño Albert.

El experimento del pequeño Albert: una fuente de controversia

En la primera fase del experimento, Watson sometió al pequeño Albert a varios estímulos. El objetivo era identificar cuál de estos estímulos generaba una sensación de miedo. El científico pudo ver que el niño sentía miedo solo en presencia de ruidos fuertes. Ésta era una característica común a todos los niños. Por lo demás, ni los animales ni el fuego parecían asustarlo.

La siguiente fase del experimento implicó desarrollar un miedo a través del condicionamiento. Al recién nacido se le mostró una rata blanca con la que el pequeño quería jugar. Sin embargo, cada vez que el niño intentaba jugar con el animal, el científico producía un ruido muy fuerte que lo asustaba. Después de repetir este proceso varias veces, el niño acabó teniendo miedo de la rata. Posteriormente, al pequeño se le presentó a otros animales (conejos, perros, e incluso abrigos en cuero o piel de animal), la reacción siempre fue la misma: ahora era acondicionado y tenía miedo de todas estas criaturas.

El pequeño Albert estuvo sometido a tales pruebas durante bastante tiempo. El experimento duró alrededor de un año, al final del cual el recién nacido había pasado de estar extremadamente tranquilo a vivir en un estado perenne de ansiedad. El niño incluso se asustó al ver una máscara de Papá Noel, que se vio obligado a tocar rompiendo en lágrimas incontrolables. Finalmente, la universidad expulsó a Watson por la crueldad de su experimento (y porque mientras tanto había entablado una relación amorosa con su asistente).

La segunda fase del experimento consistió en cancelar el condicionamiento , en otras palabras, era necesario 'descondicionar' al niño para que ya no tuviera miedo. Esta segunda fase, sin embargo, nunca se llevó a cabo, ni se supo qué fue del niño después del famoso experimento.

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Una publicación de la época afirma que el niño murió a los seis años debido a un idrocefalia congénito. En ese momento, los resultados obtenidos de ese macabro experimento podrían ser cuestionados.

En cualquier caso, también y sobre todo por sus elevadas pretensiones, sus conclusiones y por haber violado prácticamente cualquier norma ética que los científicos deban acatar hoy si pretenden realizar un experimento, El experimento del pequeño Albert es uno de los más famosos de la historia de la psicología.

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